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Dances for a Variable Population offre les joies de la danse aux personnes âgées.

Une partie du Vitality Arts Special Report

La jetée I surplombe l’Hudson River dans l’Upper West Side de Manhattan avec – selon votre point de vue – des vues fascinantes sur le New York City Skyline ou le New Jersey. Alors que le soleil se couchait au-dessus de l’horizon, 16 femmes âgées portant des insignes d’identité attendaient le début de leur cours de danse du jeudi. Elles n’avaient pas l’air de s’inquiéter du fait que l’humidité ressemblait à celle d’une deuxième chemise collante ou qu’il y avait peu de brise dans l’air.

Au milieu de ce cercle se trouvait Naomi Goldberg Haas, 57 ans, fondatrice de Dances for a Variable Population (DVP), un programme qui offre des cours gratuits aux personnes âgées dans la région de New York City. Haas a demandé à son assistante, l’artiste enseignante Rebecca Teicheira, d’expliquer les règles aux élèves : Amusez-vous bien et ne faites rien qui dépasse vos limites.

Puis elle a appuyé sur le bouton de jeu de la chanson classique de Simon & Garfunkel de 1966, 59th Street Bridge Song (Feelin’ Groovy), et les élèves ont suivi Haas avec enthousiasme dans un échauffement assis où ils ont levé leurs jambes, tordu leurs torses, entouré et serré leurs bras, se tenant alternativement vers le ciel et tombant au sol.

Haas a ensuite passé le relais à Teicheira, qui a pris la tête du groupe en douceur. Les participants ont également été invités à inventer leurs propres mouvements et à diriger eux-mêmes le groupe. Finalement, tout le monde s’est levé, s’est divisé en deux groupes et a participé à un concours de danse à la Sharks-and-Jets où ils ont essayé de se surpasser l’un l’autre. Ce groupe n’était guère gêné par la conscience de soi ; au contraire, ils se pavanaient en toute confiance les uns devant les autres et devant les convives dans un café éloigné.

Dans les conversations après les cours, Haas et ses élèves ont partagé sept des avantages de la danse, quel que soit leur âge :

1- Vous reconnaissez la différence que ça fait

Haas a expliqué sa philosophie de l’enseignement de la danse : « Il y a tant de choses que nous pouvons apprendre en dansant les uns avec les autres. Aussi, en dansant ensemble, nous apprenons à apprécier notre propre corps et notre beauté. »

Certains étudiants viennent pour les bienfaits de l’exercice. « Une fois qu’on a passé un certain âge, on se rend compte qu’il faut être dans un programme physique « , observe Haas. « Tu reconnais la différence que ça fait. Sur un plan social plus large, le manque de mouvement nous tue. »

DVP, que Haas a fondée en 2008, travaille avec plus de 45 centres et institutions pour personnes âgées. Movement Speaks, l’un de ses programmes, offre aux personnes âgées et aux communautés à faible revenu des cours de danse gratuits et une représentation publique d’une œuvre originale créée par les participants de la classe.

2- Le toucher, c’est donner la vie »

Bien que la danse ait des bienfaits pour la santé du corps et de l’esprit, Haas a souligné que son but est d’inspirer les participants à bouger de façon créative et à se sentir habilités par ce mouvement.

Les classes de DVP intègrent également un travail en partenariat où les participants peuvent se tenir brièvement la main en faisant le tour les uns des autres sur le sol. « Le contact avec quelqu’un d’autre donne la vie « , explique Haas.

A la fin du cours, les danseurs se sont divisés en groupes de quatre. Chaque participant menait quelques fois, puis passait le flambeau à la personne suivante, de sorte que chacun avait la possibilité de créer un mouvement et de suivre ses partenaires.

Haas regarda avec affection un groupe d’élèves se produire. « Magnifique », murmura-t-elle.

3- Vous pouvez redécouvrir la danse

Les élèves qui ont déjà étudié la danse pourraient trouver la classe plus faisable qu’une classe qu’ils trouveraient dans un studio traditionnel parce que la DVP met l’accent sur ce que vous pouvez faire, sans insister pour que les gens tentent une chorégraphie qui serait au-delà de leurs limites.

Karen Beja, une psychologue scolaire de 59 ans, a commencé à danser avec le groupe il y a environ trois ans. « J’ai fait beaucoup de danse quand j’étais jeune adulte et j’ai arrêté à la fin de la trentaine et ça me manque « , explique-t-elle. « Naomi m’a redonné du mouvement. »

En plus de garder sa mobilité et sa souplesse, Beja a dit : « Ça me rend joyeux. »

4- La capacité d’improviser et de mémoriser pour un meilleur cerveau

Dans de nombreuses traditions de danse, il n’y a pas d’improvisation, mais plus d’un élève a noté à quel point les sections d’improvisation étaient bonnes pour son esprit. En effet, la science découvre de nombreux bienfaits de la danse ; le fait de devoir se souvenir des pas et des combinaisons aide à maintenir les muscles mentaux.

« Dans la danse traditionnelle, il n’y a pas tant d’improvisation que ça, dit Beja. « C’était nouveau pour moi. L’impro est vraiment bon pour mon cerveau. C’est amusant. »

5- Vous avez la chance de diversifier votre cercle social

Beja apprécie également la diversité de la classe. Les gens viennent de groupes d’âge, de races et de milieux socio-économiques différents et ils ont des capacités différentes.

« C’est peut-être parce que ce n’est pas un groupe capiteux ou verbal, dit-elle, mais c’est plus un mouvement qui unit tout le monde. Ce genre de mélange n’arrive pas toujours dans la vie, mais la DVP offre cette possibilité.

Un autre avantage de cette diversité, selon Beja, c’est que dans les classes, elle observe des gens qui sont beaucoup plus âgés qu’elle. « Ils se déplacent comme ils le peuvent à n’importe quel âge « , dit-elle. Cela peut inspirer d’autres participants à continuer parce que les danseurs plus âgés donnent un exemple positif.

6- Établir des liens avec les gens et l’environnement

Quelques élèves ont constaté que la classe les aide à nouer de nouvelles amitiés. Beja a participé à une représentation à la Tombe de Grant et a remarqué à quel point les participants de la classe étaient devenus plus proches par la suite. « Les gens étaient très liés », dit-elle.

Et l’environnement extérieur de la classe offre un coup de pouce supplémentaire. « C’est merveilleux d’être dehors, dit Beja. « Vous vous sentez partie intégrante de la ville. » Des accessoires naturels dans différents endroits peuvent aussi faire partie de la danse, y compris des barricades qui servent de barres de ballet, a-t-elle ajouté.

7- Il y a d’autres avantages physiques de la danse

Helga Busemann, une ancienne travailleuse sociale de plus de 70 ans qui avait suivi une thérapie physique pour son ostéoporose, a estimé que le cours de danse était plus bénéfique. « J’aime l’enthousiasme, » dit-elle. « Dans la classe de Naomi, j’ai une heure entière de soutien social. »

Busemann a déjà travaillé dans un hôpital et se souvient d’avoir vu des patients âgés qui vivaient dans des appartements sans ascenseur au sixième étage. « Les gens sont venus en désintoxication parce qu’ils ne pouvaient pas monter les escaliers – et ils ne pouvaient pas non plus gérer leur vie « , a-t-elle dit, ajoutant qu’elle s’était rendu compte que  » ça pourrait être moi « .

Au fur et à mesure que de nombreuses personnes vieillissent, une « peur de tomber et d’éclater » apparaît, a fait remarquer Busemann. « Quand les gens se cassent les hanches, certains reviennent, d’autres pas. Je ne veux pas tomber. Naomi fait beaucoup d’équilibre. »

Pour Busemann, l’exercice et le mouvement sont indispensables. « C’est comme se brosser les dents. Tu dois le faire. J’ai besoin de faire de l’exercice. J’ai besoin de la poussée supplémentaire d’une classe, » dit-elle.

Démontrer leurs compétences

Une fois par an, les élèves montrent ce qu’ils ont appris en classe à leurs amis et aux passants lors d’une représentation publique. Cela peut être une expérience très spéciale pour les danseurs.

Alice Ellerbeck, une psychothérapeute de 62 ans, a participé à un spectacle dans le célèbre Washington Square Park de Greenwich Village. « C’était vraiment excitant », se souvient-elle. Environ 10 de ses amis et membres de sa famille sont venus la voir.

« N’importe qui peut danser. Tout le monde devrait danser « , dit Ellerbeck.

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